Gdyby ktoś powiedział NASA dekadę temu SpaceX zbuduje nowy pojazd, dzięki któremu astronauci dotrą na Międzynarodową Stację Kosmiczną przed Boeingiem przestrzeń agencja mogłaby wyśmiać tę osobę z pokoju.

NASA zatrudniła obie firmy do budowy statków kosmicznych w 2014 roku. SpaceX, ta niedoświadczona, dostała swoje Załoga Smoka jako pierwszy dotarł do mety i od 2020 r. przewiózł na orbitę 50 osób. Tymczasem Boeing w dalszym ciągu trudzi się Starlinergrając w prawdziwą grę Whac-A-Mole, aby rozwiązać jeden problem inżynieryjny po drugim, a ostatnio pojawił się niewielki wyciek helu w module serwisowym.

Nie jest całkiem jasne, dlaczego dotychczasowa firma miała problemy ze statkiem kosmicznym i doświadczała lat opóźnień. Odpowiedzi przywódców Boeinga były czasami zadziwiająco nieprzejrzyste.

„Po drodze było wiele niespodzianek, z którymi musieliśmy sobie poradzić, więc nie mogę wybrać żadnej, na którą bym wskazał” – powiedział Mark Nappi, kierownik programu Starliner w firmie. „Jest to typowy program dotyczący projektowania i rozwoju i wykonaliśmy dobrą robotę, doprowadzając nas do tego punktu”.

Ale wkrótce Boeinga będzie miała szansę na historię odkupienia. Po raz pierwszy astronauci wlecą do wnętrza statku kosmicznego na orbitę. Piloci testowi Barry „Butch” Wilmore i Sunita „Suni” Williams, z których każdy spędził w kosmosie po sześć miesięcy, zabiorą Starlinera na stację – laboratorium położone około 400 km nad Ziemią.

Wystrzelenie rakiety Atlas V nastąpi zaplanowano na 1 czerwca z Kennedy Space Center w Cape Canaveral na Florydzie. O ile nie będzie złej pogody lub innych problemów pojawiających się w ostatniej chwili, statek kosmiczny może wystartować już wcześniej 12:25 ET w sobotę.

„Jeśli coś stanie się Dragonowi, nie daj Boże, wrócimy do proszenia Rosjan o podwiezienie. Nie jestem pewien, czy amerykańskie społeczeństwo ma na to odwagę”.

Załoga spędzi na stacji około tygodnia, sprawdzając wszystkie systemy statku kosmicznego, zanim wróci na pokład i wróci do domu. Zamiast wrzucać astronautów do oceanu, jak robi to SpaceX, Boeing zabierze ich do domu, na poligon rakietowy White Sands w Nowym Meksyku. System spadochronów i poduszek powietrznych amortyzuje pustynne lądowanie kapsuły.

Chociaż wstrząsający incydent związany z wysadzeniem panelu w samolocie miał miejsce splamił nazwę Boeinga niedawno administrator NASA Bill Nelson powiedział, że ma pewność co do problemów, jakie dotykają firmę dywizja lotnicza nie stanowią problemu dla tego statku kosmicznego, nadzorowanego przez odrębny dział firmy zajmujący się obroną i przestrzenią kosmiczną.

„To czysty statek kosmiczny, gotowy do wystrzelenia” – powiedział.

Lądowanie Starlinera na pustyni w Nowym Meksyku

Statek kosmiczny Starliner pomyślnie wylądował na pustyni w Nowym Meksyku podczas testu bez załogi.
Źródło: Bill Ingalls / NASA za pośrednictwem Getty Images

Pomimo wcześniejszych wyzwań stojących przed Starlinerem Wilmore i Williams stwierdzili, że nie przejmują się serią wpadek i niepowodzeń.

„Gdybyśmy mogli cofnąć się zaledwie o trzy lata i porozmawiać o możliwościach statku kosmicznego, o tym, jak wyglądał wtedy, jak przewidywano, a następnie o tym, gdzie jest obecnie, po tych odkryciach i naprawieniu wszystkich znalezionych problemów, byłoby to możliwe. naprawdę skacze do przodu” – powiedział Wilmore Mashable podczas konferencji prasowej na początku tego miesiąca.

Williams dodał, że przedyskutowali ze swoimi rodzinami niepokojące nagłówki gazet.

„Myślę, że są szczęśliwi i dumni, że byliśmy częścią procesu mającego na celu naprawienie tego wszystkiego” – powiedziała.

Zmienna prędkość światła

Załoga NASA przygotowująca się do startu Starlinera

Astronauci NASA Barry „Butch” Wilmore i Sunita „Suni” Williams będą pierwszymi ludźmi, którzy polecą Boeingiem Starliner.
Źródło: Paul Hennessy / Anadolu za pośrednictwem Getty Images

Dlaczego NASA zleciła budowę statków kosmicznych na zewnątrz

Dziesięć lat temu NASA podpisała kontrakt z miliarderem Elona Muskastosunkowo nową firmą rakietową i Boeingiem w celu stworzenia komercyjnego rynku taksówek kosmicznych. Agencja zapłaciła SpaceX zaledwie 2,6 miliarda dolarów, a tej ostatniej 4,2 miliarda dolarów.

W tamtym czasie przyznanie Boeingowi większego kontraktu miało sens: firma rozpoczęła już prace nad statkiem kosmicznym i miała doświadczenie we współpracy z NASA, sięgające czasów Projektu Mercury pod koniec lat pięćdziesiątych. Te bliskie powiązania powtórzyła miesiąc temu Dana Weigel, kierownik programu NASA Międzynarodowej Stacji Kosmicznej, która przypomniała reporterom o roli Boeinga w samej stacji kosmicznej.

„To nie jest jedyny statek kosmiczny zbudowany przez Boeinga, którym będziemy sterować z kontroli misji w Houston” – powiedziała. „Nie możemy się doczekać (Starliner), ale jesteśmy też naprawdę dumni, że obsługujemy ISS, która jest najdłuższym nieprzerwanie działającym statkiem kosmicznym w historii ludzkości”.

Starliner na szczycie rakiety Atlas V

Starliner zostanie wyniesiony na orbitę za pomocą rakiety Atlas V należącej do United Launch Alliance.
Źródło: Aubrey Gemignani / NASA za pośrednictwem Getty Images

Kiedy w 2011 r. agencja wycofała wahadłowiec kosmiczny, NASA była zmuszona towarzyszyć rosyjskim rakietom Sojuz z Kazachstanu, aby wysłać załogę w przestrzeń kosmiczną. To mogłoby być w porządku, ale Stany Zjednoczone płaciły w górę 86 milionów dolarów za przejażdżkę.

„Nie mieliśmy zbyt przyjacielskich stosunków z Rosją, zwłaszcza ostatnio, i szef ich agencji kosmicznej powiedział: «No cóż, NASA może sobie kupić wielką trampolinę»” – Sven Bilén, profesor inżynierii lotniczej w Penn State, powiedział Mashable. „Jako Amerykanin niemożność dotarcia w przestrzeń kosmiczną własnym statkiem kosmicznym była dla mnie wstydem”.

Potrzeba Rosja wyśle ​​Amerykanów w kosmos zakończył się, gdy Crew Dragon firmy SpaceX przeszedł wszystkie testy certyfikacyjne, ale NASA nigdy nie zamierzała trzymać wszystkich jajek w koszyku Muska. Po katastrofie w Kolumbii powrót Stanów Zjednoczonych do lotów kosmicznych zajął 2,5 roku. Agencja potrzebowała co najmniej dwóch dostawców, dlatego zawsze istnieje wsparcie, jeśli Federalna Administracja Lotnicza uziemi jednego z nich z jakiegokolwiek powodu. Ich stanowisko w tej kwestii pozostaje niezmienne, nawet gdy stacja kosmiczna będzie bliska wycofania się z użytku w 2031 r.

Butch Wilmore ćwiczy przed startem Starlinera

Barry „Butch” Wilmore jest dowódcą pierwszego załogowego lotu statku kosmicznego Starliner.
Źródło: NASA

Potrzeba planu B stała się jasna w zeszłym roku, kiedy wyciek na stacji zmusiło NASA do rozważenia możliwości załadowania wszystkich astronautów na jeden statek kosmiczny SpaceX w celu powrotu do domu, gdyby konieczna była ewakuacja.

„Jeśli coś stanie się Dragonowi, nie daj Boże, wrócimy do proszenia Rosjan o podwiezienie” – powiedział Bilén. „Nie jestem pewien, czy amerykańskie społeczeństwo ma na to odwagę”.

Problemy inżynieryjne i opóźnienia Starlinera

Celem pierwszego lotu Starlinera z astronautami było wystrzelenie siedem lat temu. Około dwa lata później, w grudniu 2019 r., Boeing był gotowy wysłać na stację pusty Starliner w dziewiczy rejs bez załogi. Statek kosmiczny jednak nigdy nie dotarł do celu z powodu usterki oprogramowania, która go uruchomiła niewłaściwa orbita. Starliner powrócił na Ziemię, nie kończąc swojej misji.

Suni Williams przygotowuje się do startu Starlinera

Sunita „Suni” Williams, astronautka i pilot testowy, po raz pierwszy poleci Starlinerem.
Źródło: NASA

Po siedmiomiesięcznym dochodzeniu NASA zamówiła 80 działania korygujące dla Boeinga, zanim będzie mógł ponownie latać statkiem. Tymczasem SpaceX kończyło test z załogą, który Boeing ma przeprowadzić nie wcześniej niż 1 czerwca.

Kłopoty tylko trwały. Boeing postanowił przeprowadzić kolejny lot testowy bez pilota i przygotowywał się do startu w 2021 r., kiedy inżynierowie znaleźli kilkanaście skorodowanych zaworów w układzie napędowym. Wymiana tych części przesunęła przeróbkę na maj 2022 r.

Drugi lot kosmiczny Starlinera był wolny od tych poważnych problemów i statek dotarł do stacji kosmicznej i z powrotem, ale passa problemów ze sprzętem nie zakończyła się. Tuż przed tym, jak Boeing miał przetestować statek kosmiczny z astronautami, pojawiło się więcej problemów podczas przeglądów w 2023 r., powodując jeszcze więcej opóźnień, w tym dodatkowe test upadku na nowy system spadochronowy. Zespół wymienił także około mili taśmy zakrywającej wewnętrzne przewody statku kosmicznego, ponieważ uznano ją za łatwopalną – powiedział Nappi.

NASA wystrzeliwuje bezzałogowego Boeinga Starliner w 2022 roku

Starliner bez załogi miał udany start i lot w 2022 roku.
Źródło: Paul Hennessy / Agencja Anadolu za pośrednictwem Getty Images

Tej wiosny wydawało się, że Boeing w końcu wyszedł zza rogu, zostawiając problemy inżynieryjne za sobą. Piloci testowi przygotowywali się do lotu 6 maja, ale Boeing przerwał start podczas odliczania z powodu niepokojącego zaworu nadmiarowego tlenu w rakiecie.

Zespoły wymieniły zawór, ale w międzyczasie odkryły kolejny niewielki wyciek helu w gumowej uszczelce modułu serwisowego statku kosmicznego. Po przeprowadzeniu oceny firma stwierdziła, że ​​jeśli wyciek w jakiś sposób się pogorszy, będzie można go opanować w przestrzeni kosmicznej.

Prognozy pogody Sił Kosmicznych Stanów Zjednoczonych twierdzą, że istnieje 90% szans na sprzyjające warunki do sobotniego startu.

Pomimo wcześniejszych problemów urzędnicy NASA stwierdzili, że statek kosmiczny został rygorystycznie sprawdzony gotowość do startu. Zastępca administratora Jim Free podkreślił, że życie Williamsa i Wilmore’a, a także innych astronautów na stacji jest najważniejsze.

„Wcale nie traktujemy tego lekko” – powiedział.

Ta historia została pierwotnie opublikowana 4 maja 2024 r., przed poprzednią próbą wystrzelenia Boeinga. Od tego czasu został zaktualizowany, aby odzwierciedlić peeling i inne zmiany.

Source link